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Grani antichi e pseudo-cereali: sta nella biodiversità il futuro alimentare del mondo

Grani antichi: più di settant’anni dopo la morte del genetista e botanico russo Vavilov, che dedicò la sua vita alla conservazione della diversità genetica delle colture per la nostra sicurezza alimentare a lungo termine, la sua preoccupazione si avvera: la diversità genetica selvaggia si sta perdendo, questa è la realtà nel mondo in cui viviamo oggi.  

Circa il 90% delle calorie mondiali è fornito da meno dell’1% delle 250.000 specie di piante commestibili conosciute. Sebbene sia sempre rimasta l’idea che le tre grandi colture di cereali (grano, mais, e riso) stiano indebolendo in modo tirannico la sicurezza alimentare globale, questa nozione ha attirato un’attenzione significativa solo negli ultimi anni, stimolata principalmente dalla previsione che la produzione pro capite mondiale di grano probabilmente diminuirà di almeno il 14% tra il 2008 e il 2030. 

Il cambiamento climatico, che è spesso associato al fallimento dei raccolti nelle regioni colpite, è un’importante barriera per nutrire i nove miliardi di persone che abiteranno presumibilmente il pianeta da qui a dieci anni. In Africa, ad esempio, i raccolti di mais dovrebbero diminuire del 22-35% entro il 2030 a causa delle precipitazioni sempre più variabili e delle temperature locali. Oltre alla variabilità climatica, la produzione globale di colture di base è minacciata anche da vincoli che includono l’erosione delle risorse naturali, l’erosione accelerata e il degrado del suolo. 

Una misura fondamentale per garantire la futura sicurezza alimentare per tutti è fornire fonti alimentari e sistemi agricoli più diversificati, che potrebbero anche riportare il 75% circa della diversità genetica delle colture che è stata persa lungo la strada. 

Questa perdita di diversità genetica mette in pericolo i progressi delle colture e mina l’agricoltura sostenibile. I veri cereali e pseudo-cereali, che attualmente forniscono almeno i due terzi delle calorie alimentari del mondo, sono stati un simbolo della vita e della cultura umana nel corso della storia. In generale, sia i veri cereali sia gli pseudo-cereali sono raggruppati in base al loro uso comune. I principali cereali sono stati addomesticati da antiche civiltà quasi quattro millenni fa e vengono continuamente migliorati e trasformati in colture altamente produttive per nutrire l’umanità. Al contrario, centinaia di colture sottoutilizzate (note anche come colture minori, trascurate, orfane) sono state modestamente modificate o sono state ripristinate allo stato selvatico fino a tempi recenti L’ondata dei cereali senza glutine, coniata alla fine degli anni 2000, ha dato nuova vita a una manciata di specie di cereali dimenticate da tempo, come la quinoa, il teff, e l’amaranto, i cui potenziali fanno sperare che possano diventare i principali rappresentanti dei cereali oggi sottoutilizzati nel plasmare un futuro sostenibile. 

Grandi e pseudo grani: esploriamone alcuni 

Il miglio, che costituisce l’alimentazione tipica degli uccelli che teniamo in casa, appartiene alla famiglia delle graminacee Poaceae (o Graminacee), cereali a semi piccoli coltivati ​​prevalentemente nei tropici semi-aridi dell’Asia e dell’Africa. Alcune delle specie di miglio più coltivate includono il miglio proso, il miglio perlato, il miglio classico e il miglio coda di volpe. 

In Occidente, questi migli coltivati ​​sono utilizzati principalmente come mangime per uccelli e bestiame, ad eccezione del miglio proso, che viene coltivato principalmente per il consumo umano. Il miglio di proso, noto anche come ginestra e miglio comune, è una pianta annuale della stagione calda originaria della Cina settentrionale: fiorisce in regioni aride e semi-aride soggette a siccità e molto calde, dove la maggior parte dei cereali non riesce ad adattarsi. Richiede eccezionalmente poca acqua per crescere e ha la stagione di crescita più breve (60-90 giorni) tra tutti i veri cereali. Risalente al 10.000 a.C., il miglio proso era ampiamente coltivato in tutta l’Eurasia ed è stato introdotto in Nord America nel 1880. 

Il Teff (in alternativa tef di farro) è un altro annuale della stagione calda della famiglia delle Poaceae. Considerato il grano più piccolo del mondo, è esistente da più di 6000 anni: il primo tef addomesticato si pensa abbia avuto origine dall’Etiopia, dove ora è coltivato ogni anno da più di sei milioni di agricoltori. Il teff prospera in climi caldi ed è eccezionalmente tollerante alla siccità, il che lo ha reso e lo rende un alimento base affidabile nella sua zona nativa da secoli. Inoltre, i suoi residui vegetali, in particolare la paglia, sono comunemente usati come foraggio per il bestiame o come materiale da costruzione per le abitazioni. 

Nei paesi sviluppati come l’Australia e gli Stati Uniti, il teff è stato tradizionalmente coltivato come foraggio e il suo potenziale come alternativa salutare al grano è rimasto inesplorato fino a poco tempo fa. 

L’estinzione dei semi sacri: l’arrivo dei Conquistadores 

La quinoa, il seme sacro secolare degli Incas, un tempo disprezzato dai conquistatori spagnoli, è oggi conosciuto come uno dei cereali più salutari: fiorisce in ambienti ostili con terreno povero e salato. Il lago Titicaca, lungo il confine tra Bolivia e Perù, è considerato il centro di origine della quinoa che si prevede che sia stata addomesticata circa 7000 anni fa. Diversi studi fanno pensare probabile che la quinoa sia stata addomesticata in modo indipendente sia in ambienti montuosi che costieri.   

Amaranto è il nome collettivo di circa 60 membri di Amaranthus, un altro genere della famiglia Amaranthaceae, che ospita diverse specie coltivate e utilizzate principalmente come cereali e verdure a foglia. Originario dell’America centrale e meridionale, l’amaranto è stato presumibilmente addomesticato per la prima volta 8000 anni fa dagli antichi aztechi. Come la quinoa, l’amaranto era un tempo un cereale sacro delle culture precolombiane, e svanì quando gli spagnoli arrivarono nella sua terra natale, quasi cinque secoli fa. L’Amaranto è risorto negli anni ’70 grazie in gran parte al suo alto valore nutritivo.  

Tre specie di amaranto sono state coltivate quasi esclusivamente per l’uso tipico dei cereali fin dall’antichità: A. caudatus, A. cruentus (amaranto rosso), and A. hypochondriacus (piuma del principe di Galles). Queste specie sono annuali della stagione calda, mostrano una buona resistenza alla siccità e possono adattarsi facilmente a nuovi ambienti estremi. 

Nel rispetto di queste coltivazioni tradizionali, tuttora seminate dai piccoli agricoltori, sta, in parte, un futuro alimentare in cui possa esserci cibi nutriente e sicuro per tutti: la sostituzione dei piccoli appezzamenti con grandi estensioni agricole di cereali non autoctoni, infatti, ha dimostrato la sua fragilità sia dal punto di vista della resistenza, perché piante nate per climi diversi vengono forzatamente impiantate in habitat non adatti, sia perché il prevalere delle coltivazioni estensive distrugge la biodiversità che è stata la risorsa alimentare tipica delle popolazioni da migliaia di anni. Proprio in queste specie, quindi, che vanno tutelate e sviluppate, potrebbe risiedere il patrimonio alimentare sostenibile per milioni di persone nel mondo. 

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